Le radium

Comme beaucoup de ses contemporains, Lyman Frank Baum (1856 - 1919) était fasciné par les progrès scientifiques et technologiques de son époque, il les considérait comme une forme de magie naturelle capable, non de remplacer, mais de compléter la magie surnaturelle, c'est pourquoi il n'hésite pas à utiliser la Télégraphie Sans Fil (la bonne vieille TSF) pour contacter le Pays d'Oz.
Dans ses livres, Baum évoque également l'électricité (voir le chapitre 12 des Aventures de Tik-Tok avec Electra, la Fée de l'electricité), le téléphone, le chemin de fer, mais aussi une découverte capitale qui l'a particulièrement marqué ; le radium, une matière magique aux propriétés extraordinaires capable de guérir des maladies et améliorer tous les aspects de la vie quotidienne, une véritable panacée universelle croyait on.

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Le Tableau magique d'Ozma (cliquer sur l'image)

Ainsi, la Princesse Ozma possède-t-elle un Tableau Magique dont le cadre est en radium et lui permet de voir n'importe quel endroit du monde, les Cornus, qui vivent à l'intérieur d'une montagne dans la Contrée des Quadrelots, extraient le radium dans des mines, ils s'en servent pour s'éclairer mais ils en recouvrent aussi leurs maisons pour bénéficier de ses radiations bienfaisantes.

Voir aussi :

Les cornus et les sauteurs

En effet, à l'époque, Pierre et Marie Curie venaient de découvrir le radium, et on avait trouvé un tas d'applications à ce produit révolutionnaire.

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Pierre et Marie Curie

On lui attribuait des vertus thérapeutiques incroyables, sur le marché, on trouvait des crèmes rajeunissantes, des cigarettes, des boissons "atomiques", des poudres de riz, du dentifrice, des sels de bains, du talc pour bébé, des fontaines à radium pour boire de l'eau radioactive.

Radium regenere

On en mettait même dans la terre pour améliorer la production de certains végétaux, on en donnait au bétail, mélangé à sa nourriture pour les mêmes raisons.
On tissait des couvertures, des langes pour bébés, des bandes de pansements etc au radium, que l'on croyait bienfaisant, avant d'en découvrir les terribles dangers.

Radium cheveux

En 1920, dans les usines produisant des montres et des pendules, on peignait les chiffres avec une peinture au radium pour les rendre lumineux dans la nuit, mais des maladies potentiellement professionnelles furent identifiées chez les ouvrières, qui affinaient leurs pinceaux en les portant à leur bouche.

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Cette pratique a entraîné quelques dizaines de décès chez les ouvrières (46 cas sur 1747 employés). Aucun symptôme n’a été observé chez les peintres ayant reçu moins de 1 000 fois la dose d’irradiation naturelle absorbée par les individus non exposés, ce qui suggère l’existence d'un seuil pour les affections malignes induites par le radium.
Ces maladies conduisirent à une première enquête épidémiologique, et à la fermeture de l'usine du New Jersey en 1926. L'enquête menée par le ministère du travail déboucha en 1929 sur la publication d'un rapport, Radium Poisoning, recommandant des mesures de protection des employés (en particulier l'interdiction de sucer les pinceaux), et recommandant d'éviter d'utiliser du radium comme source luminescente.
L'utilisation du radium comme source de photoluminescence a été assez rapidement abandonnée, le radium étant remplacé dans cet usage par le tritium beaucoup moins dangereux pour la santé (mais en revanche moins durable).
En bref, le radium était utilisé un peu partout avant d'être interdit en 1937 pour les utilisations non médicales, il était temps, avec tous les dégâts connus ou non répertoriés qu'il avait causés.

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Mais qu'est ce que le radium exactement ?
Voici un topo que j'ai réalisé en faisant une synthèse de différents sites dont Wikipédia :

Radium tile

Le radium est l'élément chimique de numéro atomique 88, de symbole Ra, il est extrait d'un minerai appellé pechblende. Fraichement préparé, le radium pur est blanc et brillant, mais il noircit lorsqu'il est exposé à l'air.

Radium

Wikipédia nous dit que c'est une roche constituée principalement du minéral uraninite (dioxyde d'uranium), et qui représente le principal minerai d'uranium. Le gisement de Jachymov (comté de Karlovy Vary, République tchèque), aujourd'hui épuisé, est le plus connu ; c'est lui qui a fourni la pechblende dont Pierre et Marie Curie ont extrait le radium en 1898.

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Un morceau de pechblende d'où est extrait le radium

Wikipédia nous dit aussi que le radium est le plus dense des métaux alcalino-terreux, c'est un terme qui remonte à l'époque de l'alchimie, çà veut dire que c'est un métal qui résiste au feu, son point de fusion se situe entre 700 et 960 °C, et sa température d'évaporation est de 1 737 °C. Je ne vous en dirai pas plus, je ne suis pas chimiste et j'ai peur de dire des bêtises si j'essaie de développer le sujet, j'en reste donc à l'essentiel.
Retenons que c'est un produit extrêmement radioactif qui peut le rester 1 600 ans, donc, extrêmement dangereux. On a mis du temps à s'en rendre compte, hélas.
Le radium est encore utilisé aujourd'hui, notamment en médecine pour la radio-thérapie, mais son usage s'est considérablement restreint depuis le début du XXe siècle.
De plus, il s'est avéré beaucoup moins rentable qu'on l'vait cru, en effet,  il faut environ trois tonnes de pechblende pure pour extraire un gramme de radium.
La production de radium a toujours été faible ; par exemple, en 1918, les États-Unis ne produisirent qu'un total de 13,6 g de radium. En 1954, il n'y avait au total que 2,3 kg de radium disponible sous forme purifiée dans le monde, et ce chiffre n'a guère augmenté de nos jours, la production mondiale n'étant que de l'ordre de 100 g par an.
Les principaux producteurs de radium sont la Belgique, le Canada, la République tchèque, la Slovaquie, le Royaume-Uni, et les anciens États de l'Union soviétique.

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Baum et son tempsb

Baum et son temps

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